אפרו של הקולונל פטרסון נטמן באביחיל

כדי האפר של פטרסון ורעייתו הועברו מבית העלמין בלוס-אנג'לס, שם היו טמונים מאז הפטירה של הקולונל ב-1947, על-ידי יועץ מזכיר הממשלה רונן פרץ, שנסע לשם כך במיוחד, ובמאמץ מורכב שהפעיל מזכיר הממשלה, אביחי מנדלבליט ואגף המורשת במשרד ראש הממשלה, בראשות ראובן פינסקי.


מבצע הבאת אפרו של פטרסון ארצה, החל למעשה ב-2010 כאשר אלן פטרסון, נכדו של הקולונל הפרו-ציוני, פנה אל יו"ר מכון ז'בוטינסקי דאז, פלג תמיר ז"ל ואל המנכ"ל יוסי אחימאיר, והביע בפניהם את רצונו להעביר את כדי האפר של סבו וסבתו לקבורה באביחיל, לצד לוחמי הגדודים העבריים.


הקשר בין אלן למכון נוצר עוד ב-1999, כאשר ביקר במכון ונפגש עם זאב ז'בוטינסקי הנכד, וראה מקרוב את תיקי סבו בארכיון. בעקבות המייל של אלן, שיגר מנכ"ל המכון מכתב אל מזכיר הממשלה דאז, עו"ד צביקה האוזר, בזו הלשון:


"אני פונה אליך בנושא יוצא-דופן, שהגיע אל שולחני מבוסטון הרחוקה. מר אלן פטרסון הוא נכדו של מפקד הגדודים העבריים במלחמת העולם הראשונה, הקולונל ג'ון פטרסון, קצין צבא בריטי, נוצרי, שהיה ידיד העם היהודי, תומך בשאיפותיו הלאומיות ויד ימינו באותו זמן של זאב ז'בוטינסקי.
הנכד פנה אלי בבקשה מיוחדת, לבדוק אפשרות להעלות את אפרו של סבו, לקבורה בישראל, "לצד חבריו הלוחמים בגדודים העבריים". הקולנל פטרסון מת ב-1947, גופתו נשרפה והאפר נשמר בבית עלמין בלוס-אנג'לס. "זה היה רצונו של סבי, לנוח את מנוחת העולמים שלו לצד פקודיו מן הגדוד העברי" - אומר פטרסון הנכד בפנייתו אלי — "ואני מאוד רוצה להגשים חלום זה, להביא את הכד עם אפרו באדמת ישראל".
עוד ציין יוסי אחימאיר במכתבו להאוזר, כי "אחיו של ראש הממשלה, יוני ז"ל, נקרא על שמו של הקולונל פטרסון, אבל כמובן לא זה העיקר, אלא שג'ון פטרסון היה קצין בריטי, שתרומתו לחידוש הצבאיות העברית בתחילת המאה הקודמת ולשיחרור הלאומי של העם היהודי — חשובה ביותר. מי כמוך יודע זאת. לכן, על המדינה, לעניות דעתי, להיענות לבקשה המיוחדת הזאת ובכך לתת כבוד לחסיד אומות עולם אמיתי, ידיד אמת של עמנו, מפקד ואישיות מופלאה שאת מורשתה יש לטפח בתוכנו, ומי שפעל ונלחם לצידם של ז'בוטינסקי וטרומפלדור, בצבא הבריטי, לשיחרור ארצנו מן הכובש התורכי".


מרגע שאחימאיר פנה למזכיר הממשלה, הטיפול בנושא החל להתגלגל. עו"ד האוזר הוא אבי תוכנית המורשת במשרד ראש הממשלה, והבין מיד את חשיבות הנושא. הוקם צוות שכלל גם את מר חיזקי סיבאק ממושב אביחיל, שאיתר את המקום המדוייק שבו ייטמנו כדי האפר. עדיין לא נקבע מועד סופי לטקס הקבורה באביחיל. ממשרד ראש הממשלה נמסר, כי האירוע הממלכתי מתוכנן להיות בחודש נובמבר.

לצד הקולונל ריצ'ארד מיינרצהאגן, אורד וינגייט, יאשייה ודג'ווד, היה פטרסון בין הבריטים הבודדים שסייעו לעם היהודי להגשים את חלום עצמאותו. בארכיון של מכון ז'בוטינסקי חומר רב על אודותיו, כולל התכתבות בין ז'בוטינסקי לפטרסון, שהיה בשנות השלושים ביחסי קירבה הדוקים עם נשיא הצה"ר ועם תנועתו. לדברי החוקר יוסי קיסטר, פטרסון אף היה חבר ההנהלה הראשית של קרן תל חי, ובביקורו בארץ ב-1937, עמד מקרוב על הקמת בית "מצודת זאב". ב-1940 התגייס לסייע לז'בוטינסקי להשגת תמיכת המימשל האמריקני בהקמת צבא עברי.


כמעט מאה שנה עברו מאז פעלו פטרסון וז'בוטינסקי בהקמת הגדודים העבריים במלחמת העולם הראשונה, ובפיקוד עליהם, והנה נסגר המעגל: לפני 50 שנה הועלו מאמריקה עצמותיו של זאב ז'בוטינסקי. עתה הועלה מאמריקה גם אפרו של שותפו ונאמנו הלא-יהודי, הקולונל ג'ון הנרי פטרסון.